Un bébé perçoit la peur dès l’âge de 3 mois et demi




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Le saviez-vous ? Un bébé peut percevoir la peur en observant un visage et ce dès l’âge de 3 mois et demi. Telles sont les conclusions d’une étude française menée par des chercheurs du laboratoire de psychologie et neurocognition de l’Université Grenoble Alpes (CNRS)  en collaboration avec des chercheurs à l’Université du Delaware (USA), l’Université de Fribourg (Suisse), et l’Université de Toronto (Canada).

La détection des expressions faciales de peur alerte de la présence d’un danger et représente un avantage de survie. Les visages de peur retiennent l’attention chez le nourrisson dès l’âge de cinq à sept mois. Grâce à une approche novatrice les scientifiques ont ainsi mis en évidence un phénomène perceptif, présent dès trois mois et demi, qui pourrait être à l’origine de ce biais attentionnel.

Aujourd’hui, et selon cette étude un bébé peut reconnaître la peur sur un visage dès l’âge de 3 mois et demi, et ce avant même de percevoir un sourire…

 

En quoi a consisté cette étude ? Les chercheurs ont présenté sur un écran d’ordinateur des visages bruités (plus spécifiquement, un bruit visuel phasique assorti d’une égalisation des fréquences spatiales et du contraste global de toutes les images) appariés à du bruit visuel pur. Dans ces conditions, l’on s’attend à ce que les nourrissons détectent le visage et regardent plus longtemps, plus souvent, etc., le visage que le bruit pur. C’est effectivement ce que l’on observe: plus le visage est bruité, moins les nourrissons semblent le détecter, et ceci dès l’âge de 3.5 mois (le plus jeune âge testé).

De manière à pouvoir tester l’influence de l’émotion du visage sur la capacité des nourrissons à détecter les visages, les visages présentaient soit une expression de peur, soit une expression souriante. Les nourrissons ont montré, dès 3.5 mois, un avantage pour la détection des visages de peur par rapport aux visages souriants.

Cette recherche suggère qu’une détection facilitée des visages de peur pourrait être un précurseur du biais attentionnel envers ces expressions observé dès 5-7 mois. En effet, cette détection facilitée pourrait permettre aux nourrissons d’apprendre rapidement à porter attention aux visages de peur, par exemple après seulement quelques rencontres avec ces expressions.

Ces résultats amènent également à se poser d’autres questions : Quels aspects des visages (yeux, bouche) de peur permettent-ils leur détection facilitée chez les nourrissons ? Les nouveau-nés ou les adultes montrent-ils le même effet ?